Un agent du GOP reconnu coupable d’avoir acheminé de l’argent russe vers la campagne Trump – Mother Jones

Photo AP / Evan Vucci

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Jesse Benton, un agent conservateur de longue date, a été reconnu coupable jeudi de six accusations de financement de campagne découlant de son rôle dans un stratagème visant à aider un homme d’affaires russe à participer à une réunion exclusive avec Donald Trump lors de la campagne présidentielle de 2016.

Benton – qui est marié à la nièce du sénateur du Kentucky Rand Paul – avait déjà été condamné en 2015 pour avoir aidé la campagne présidentielle de Ron Paul de 2012 à payer pour attirer un sénateur de l’État de l’Iowa loin d’une campagne rivale. Benton a été condamné à six mois d’emprisonnement à domicile et à deux ans de probation dans cette affaire le 16 septembre 2016, deux jours seulement avant l’événement Trump au centre de l’affaire actuelle. Trump a finalement gracié Benton et un autre homme pour leurs rôles dans l’affaire de l’Iowa (un troisième accusé n’a pas été gracié), et Benton a réussi à garder un profil public bas jusqu’à l’année dernière. Puis, en septembre 2021, Benton et un autre agent républicain de premier plan, Doug Wead, ont été inculpés dans l’affaire en cours. Wead est décédé en décembre dernier en attendant son procès.

Selon les procureurs fédéraux, en septembre 2016, Wead a contacté un représentant de l’homme d’affaires russe Roman Vasilenko, un officier de marine à la retraite coloré qui dirigeait une grande société de marketing à plusieurs niveaux avec laquelle Wead avait travaillé auparavant. Vasilenko a exprimé son intérêt à venir aux États-Unis et à se faire prendre en photo avec des célébrités ou des politiciens américains de premier plan, et Wead a accepté de l’aider en échange de 100 000 $. Benton s’est arrangé pour que Wead amène Vasilenko à une table ronde de chefs d’entreprise à Philadelphie au cours de laquelle Trump rencontrerait des donateurs aux poches profondes qui ont déboursé plus de 25 000 $ de dons politiques. Les procureurs disent que Vasilenko a transféré l’argent à Benton, qui a acheté les billets pour faire entrer Wead et Vasilenko, puis a empoché les 75 000 $ restants pour lui-même.

En plus d’acheter le billet, Benton a contacté les organisateurs de l’événement, qui était parrainé par le Comité national républicain, et a souligné qu’il était très important que Vasilenko se fasse prendre en photo avec Trump. La photo a été prise et Vasilenko, qui s’est fortement promu sur les réseaux sociaux, a ensuite publié la photo avec la légende “Deux présidents”.

Benton n’a pas immédiatement payé les billets et a dû être invité par le RNC pour le paiement, auquel moment un contact du RNC a demandé à Benton à qui était le billet, et Benton a dit que c’était pour lui-même.

Selon le Poste de Washington, pendant le procès, l’avocat de Benton a fait valoir que Benton avait reçu des conseils juridiques selon lesquels il était parfaitement permis d’acheter un billet pour quelqu’un d’autre. L’avocat de Benton, Brian Stolarz, a également minimisé l’importance du don de 25 000 $ et s’est moqué de l’idée que Benton avait participé à un effort majeur pour canaliser de grosses sommes d’argent en provenance de Russie. Il est illégal de donner de l’argent au nom de quelqu’un d’autre, et les procureurs ont convaincu les jurés que Benton avait fait exactement cela et qu’il avait trompé le RNC et d’autres comités politiques qui avaient accepté la contribution.

Dans les dépôts préalables au procès, les procureurs ont évoqué un autre scandale dans lequel Benton était impliqué – une opération d’infiltration par des journalistes du Télégraphe, le journal londonien, qui a rencontré Benton déguisé en représentant d’un riche citoyen chinois cherchant à canaliser des millions de dollars vers les élections américaines. Lors de cette réunion, qui a eu lieu quelques semaines seulement après que Benton et Wead se sont arrangés pour que Vasilenko rencontre Trump, Benton a déclaré aux journalistes infiltrés qu’il pouvait les aider en organisant l’acheminement des fonds par l’intermédiaire de groupes d’argent noir.

Dans un communiqué, Stolarz a déclaré que le jury “s’était trompé”.

“Ce n’était pas une grande conspiration pour obtenir 25 000 dollars d’argent russe dans la campagne Trump, c’était plutôt pour un spécialiste du marketing à plusieurs niveaux et un influenceur Instagram d’obtenir une photo avec une célébrité pour améliorer son image”, a-t-il déclaré.

Il a ajouté que Benton clame son innocence et envisage de faire appel.