Malgré les succès, l’Ukraine fait face à une dure tâche alors que la Russie creuse

KYIV, Ukraine — Avec un long hiver qui s’annonce, la guerre est loin d’être terminée en Ukraine.

Les analystes qui avaient autrefois prévenu l’Ukraine avaient peu de chances de tenir longtemps face à un ennemi plus gros et mieux armé, disent maintenant que Kyiv doit se méfier de l’excès de confiance et de la surestimation des difficultés qui l’attendent face à une force d’occupation russe encore puissante.

L’étonnante contre-offensive ukrainienne contre les envahisseurs russes qui a commencé l’été dernier a été largement saluée comme un « tournant » retentissant, sinon décisif, dans la guerre. Mais alors même que le président Volodymyr Zelensky se rendait cette semaine à Kherson nouvellement libérée et s’est engagé à tirer parti de ses forces, une évaluation contrariante et beaucoup plus sobre des combats sur le terrain a émergé.

Les forces ukrainiennes depuis l’été peuvent se vanter d’une série de victoires – à Izyum, Lyman, Kharkiv et maintenant Kherson – et le gouvernement de Kyiv n’a pas hésité à vanter ses succès et à souligner les atrocités et les erreurs du champ de bataille russes.

Les Ukrainiens ont encouragé les médias occidentaux à visiter la campagne libérée autour de Lyman, citant les convois détruits et les tas de morts russes sur les routes comme exemples de leur succès. De même, ils ont alimenté les rumeurs d’un effondrement potentiel de la Russie, diffusant des interceptions de conversations téléphoniques entre des soldats paniqués.

Mais l’armée russe reste retranchée dans de grandes parties de la région ukrainienne contestée du Donbass et les lignes de bataille dans la partie orientale de l’Ukraine se sont maintenant stabilisées alors que les bombardements quotidiens d’artillerie tout le long de la ligne de front se poursuivent. Au fur et à mesure que les forces russes se sont retirées, elles ont raccourci et renforcé les lignes d’approvisionnement vers la Russie, présentant un ennemi plus compact et redoutable alors que l’hiver s’abat sur la région.

Les soldats ukrainiens qui viennent tout juste de rentrer dans la région de Kyiv depuis le front à l’est offrent un peu de réalité à la couverture médiatique largement positive.

Un dirigeant ukrainien a décrit les tirs intenses de l’artillerie russe alors que sa petite compagnie légèrement armée a pris part à l’offensive pour reprendre Izyum et le chaos occasionnel alors que les forces ukrainiennes rassemblées à la hâte et sous-équipées tentaient d’avancer contre les unités blindées russes.

Manquant de missiles antichars tels que le Javelin fourni par les États-Unis et d’autres armes de soutien, a rappelé l’officier, les unités ukrainiennes ont subi de nombreuses pertes malgré le succès global de la contre-offensive.

Et certains sceptiques disent que les rapports élogieux sur les succès ukrainiens obscurcissent la position encore formidable détenue par les forces russes et leurs alliés séparatistes ukrainiens alors que le temps hivernal s’installe.

À tous égards, alors que l’invasion approche de la marque des neuf mois, la Russie a gagné et conservé une quantité importante de territoire dans les parties orientale et méridionale de l’Ukraine. Alors qu’une grande partie de ce territoire a été récupérée par les Ukrainiens lors de cette récente contre-offensive, il ne reste qu’une fraction mineure du terrain global encore occupé par les Russes.
“Les Russes savent comment se battre”, a récemment déclaré à NPR le major ukrainien Roman Kovalev, qui dirige un bataillon nouvellement configuré de 500 personnes sur le front sud. « Ils apprennent vite. Ce ne sont pas les mêmes forces qu’au printemps. Il est difficile de les combattre.

Un examen plus approfondi de la carte révèle que la quantité de territoire reconquise par les Ukrainiens en septembre et octobre dépasse à peine, voire pas du tout, la quantité de terrain capturée par les Russes lors de leur offensive de phase II en juin et juillet seulement.

Au cours de cette offensive de l’été dernier, les forces russes ont capturé non seulement Izyum mais Severodonetsk, la capitale de facto de la région de Lougansk, ainsi que sa ville sœur Lysychansk. Ces deux dernières villes restent actuellement fermement sous contrôle russe, loin derrière les lignes de front.
Un autre aspect critique de la bataille à l’est est les combats le long du front sud du Donbass, centrés en grande partie sur la ville de Bahkmut. Le long du front oriental du Donbass, la ligne ukrainienne forme un saillant à l’est, ancré au nord à Izyum, s’étendant à l’est et ancré au sud sur Bahkmut.

Ici, dans le sud, la pression russe sur la ligne ukrainienne a été implacable et continue de progresser lentement, alors même que les Ukrainiens étaient à l’offensive vers le nord. Maintenant, malgré la perte d’Izyum, avec le rétablissement de la ligne au nord, l’offensive russe contre Bahkmut prend de l’ampleur.

Ces dernières semaines, les forces russes ont réalisé des gains significatifs et ont commencé à encercler la ville déchirée par les obus. Les unités ukrainiennes qui tentent de maintenir la ligne autour de Bahkmut rapportent des attaques russes presque continues et de lourdes pertes des deux côtés.

Les enjeux ici sont importants : le réseau routier soutenant la partie sud du territoire occupé par la Russie le long d’une grande partie de la côte sud de l’Ukraine traverse la région de Bahkmut et le contrôle est essentiel pour les opérations russes là-bas. Les semaines à venir seront cruciales dans la bataille pour Bahkmut et avec elle la région du Donbass.

Les analystes avertissent que l’importance de la récente contre-offensive ukrainienne ne doit pas être mesurée uniquement en termes de kilomètres carrés et de villes libérées, ou même de victimes. Il doit être considéré dans le contexte de la situation stratégique globale dans la région orientale du Donbass et la côte sud occupée.

Alors que les forces armées ukrainiennes ont fait preuve à plusieurs reprises de compétence et de détermination face à un adversaire beaucoup plus important, la position russe, renforcée par quelque 300 000 réservistes récemment appelés par le président Vladimir Poutine, est solide et leur pression sur la ligne ukrainienne dans de nombreux domaines demeure sans relâche.