L’Ukraine a besoin d’une aide à la défense aérienne pour protéger ses victoires durement gagnées au sol

Note de l’éditeur : cet article accompagne la dernière podcast réservé aux membres, La Russie Contigency avec Michael Kofman. Dans ce dernier épisode, Michael parle avec Justin Bronk et Jack Watling, tous deux chargés de recherche au Royal United Services Institute, en détail sur la guerre aérienne au-dessus de l’Ukraine et leurs observations récentes issues de recherches sur le terrain dans le pays.

Les forces aérospatiales russes ont lutté pendant la guerre contre l’Ukraine. Cependant, les avions à réaction et les hélicoptères russes étaient beaucoup plus actifs au début de la guerre que ce qui avait été rapporté précédemment. Sans les systèmes de missiles sol-air mobiles ukrainiens de l’ère soviétique, l’armée russe aurait pu submerger les défenses ukrainiennes dans les premières semaines de la guerre. Ces défenses aériennes au sol ont maintenu la puissance aérienne russe à distance et par conséquent inefficace depuis la mi-mars 2022. Cependant, les forces aérospatiales russes restent une menace majeure si les systèmes de défense aérienne ukrainiens sont autorisés à manquer de munitions et à s’atténuer régulièrement. L’Ukraine est également soumise à des bombardements soutenus de missiles et de munitions vagabondes qui épuisent les munitions de défense aérienne et provoquent des pannes d’électricité et d’eau dans tout le pays. Par conséquent, les partenaires occidentaux de l’Ukraine doivent accorder la priorité à l’envoi d’une aide à la défense aérienne, telle que le système national avancé de missiles sol-air de fabrication occidentale, ainsi que des systèmes de défense aérienne portatifs à l’épaule et des systèmes de canons antiaériens modernes comme l’Allemand- construit Gepard.

La guerre aérienne invisible

Lorsque la Russie a commencé son invasion à grande échelle de l’Ukraine fin février, la vision de la guerre pour les observateurs extérieurs était dominée par l’avancée des forces terrestres russes et des centaines de frappes de missiles de croisière et de missiles balistiques. Les avions de combat et les bombardiers de l’armée de l’air russe semblaient être largement absents pendant les premiers jours de l’invasion, puis ont commencé par la suite à subir des pertes lors d’attentats à la bombe à basse altitude contre les positions ukrainiennes et les villes assiégées début mars. Depuis lors, l’incapacité de la Russie à gagner la supériorité aérienne sur l’Ukraine a été un facteur majeur dans la détermination du cours de l’invasion. En l’absence de capacité de part et d’autre à utiliser efficacement la puissance aérienne à grande échelle, la guerre a jusqu’à présent été décidée par la puissance de feu de l’artillerie terrestre, guidée par des drones contre les véhicules blindés et l’infanterie en manœuvre.

Cependant, un nouveau rapport de la RUSI basé sur des travaux de terrain menés en Ukraine en octobre 2022 suggère que la Russie a mené des opérations de frappe et de patrouille de chasse beaucoup plus étendues avec ses avions de combat au cours des premiers jours de l’invasion que ce qui avait été documenté auparavant. Selon des entretiens avec des commandants de l’armée de l’air ukrainienne, les attaques de guerre électronique russes, l’utilisation efficace de leurres aériens et les frappes de missiles à longue portée ont supprimé ou endommagé la plupart des systèmes de défense aérienne au sol de l’Ukraine au début de l’invasion. Cela a laissé les pilotes de chasse ukrainiens en infériorité numérique et en armement essayant de défendre seuls le ciel, et ils ont subi des pertes importantes jusqu’à ce que les défenses au sol puissent être rétablies pour des opérations efficaces après le troisième jour du conflit.

Au cours de cette fenêtre initiale de trois jours, des avions d’attaque russes ont effectué des centaines de sorties pour bombarder des cibles jusqu’à 300 kilomètres à l’intérieur du territoire sous contrôle ukrainien. Ils auraient continué à le faire si les systèmes de missiles sol-air ukrainiens comme le S-300 à longue portée, le SA-11 à moyenne portée “Buk” et le SA-8 à courte portée “Osa” n’avaient pas été ramenés. en action pour rendre le vol à moyenne et haute altitude d’une dangerosité prohibitive pour les avions russes. Une fois que les systèmes de missiles sol-air de l’Ukraine ont été remis en service, les avions à réaction et les hélicoptères russes ont été incapables de les trouver, de les supprimer et de les détruire efficacement. Par conséquent, ils ont été contraints de voler très bas, ce qui les a rendus inacceptablement vulnérables aux systèmes de défense aérienne portables à courte portée que l’Occident a fournis en grandes quantités à l’Ukraine.

Néanmoins, le rapport RUSI a également montré que les avions de chasse russes volant près des lignes de front continuent d’infliger de graves pertes aux pilotes ukrainiens, qui sont coincés à piloter des avions à réaction de l’ère soviétique complètement surclassés sur le plan technique. Essentiellement, l’armée de l’air russe n’a réussi à gagner la supériorité aérienne sur l’Ukraine que grâce à son incapacité jusqu’à présent à traquer et à détruire les systèmes mobiles de missiles sol-air de l’Ukraine. Cependant, ceux-ci sont difficiles à réapprovisionner pour les partenaires occidentaux car ce sont des systèmes de fabrication soviétique que l’Occident n’a jamais fabriqués. Leur remplacement par des systèmes occidentaux est également difficile car les armées occidentales disposent de peu de lanceurs de missiles sol-air et de stocks de missiles limités en raison de la supériorité aérienne assurée dans les conflits depuis la fin de la guerre froide. C’est important, car les systèmes de missiles sol-air ukrainiens qui sont si cruciaux pour retenir l’armée de l’air russe sont non seulement lentement épuisés, mais ils ont aussi des munitions limitées.

Jusqu’à présent, l’aide militaire occidentale s’est essentiellement concentrée sur les équipements terrestres tels que les chars, l’artillerie, les véhicules blindés de transport de troupes et les lance-roquettes antichars. C’était pour une bonne raison – l’armée russe a été de loin la plus grande menace pour l’Ukraine jusqu’à présent, en particulier parce que l’armée de l’air russe n’a pas été en mesure d’opérer efficacement depuis les premiers jours de l’invasion. Cependant, l’armée de l’air russe reste une menace sérieuse pour les progrès durement acquis de l’Ukraine sur le terrain. Si l’Ukraine ne reçoit pas d’urgence un soutien supplémentaire en termes de munitions de missiles pour ses systèmes de missiles sol-air de l’ère soviétique, ainsi que de nouveaux systèmes occidentaux tels que les systèmes nationaux avancés de missiles sol-air en quantité au fil du temps, les avions à réaction russes pourraient alors se retrouver avec beaucoup plus de liberté pour bombarder les troupes, les villes et les infrastructures ukrainiennes près des lignes de front dans les mois à venir.

La stratégie russe de bombardement de missiles

L’Ukraine est également soumise à des bombardements renouvelés et potentiellement très graves de la part de missiles de croisière russes, de missiles balistiques et de munitions de vagabondage Shahed-136 fournies par l’Iran. L’armée russe n’a jusqu’à présent pas réussi à concentrer son arsenal limité de missiles de croisière et balistiques coûteux sur une seule cible définie pour provoquer des effets stratégiquement décisifs. L’Ukraine est, après tout, un pays immense et résilient. Cependant, avec l’ajout du Shahed-136, cette dernière campagne de grève est plus menaçante. Les petites munitions qui traînent sont des armes relativement “stupides”, étant assez lentes, relativement faciles à abattre individuellement et ne pouvant toucher de manière fiable que des cibles fixes. Cependant, ils sont bon marché – environ 25 000 dollars par munition – et leur capacité d’ogive de 20 à 40 kilogrammes est suffisante pour endommager gravement les petites cibles d’infrastructure et les bâtiments.

La Russie utilise ces armes pour cibler les réseaux ukrainiens d’électricité et d’eau à l’approche de l’hiver, utilisant ses missiles de croisière et balistiques coûteux restants pour frapper de grandes cibles comme les grandes centrales électriques et les interconnexions tout en utilisant des centaines de Shahed-136 pour frapper des sous-stations et des stations de pompage plus petites. Cela a de graves effets après seulement environ un mois de grèves. La plupart des villes ukrainiennes ne disposent que de quelques heures d’électricité et d’eau par jour. Les forces ukrainiennes continuent d’abattre la majorité des Shahed-136 et plus de la moitié des missiles de croisière tirés. Cependant, cet effort épuise rapidement les stocks ukrainiens de systèmes portables de défense aérienne et d’autres missiles de défense aérienne.

Pour vaincre cette stratégie russe impitoyable consistant à plonger des millions de civils ukrainiens dans l’obscurité, le froid et la soif cet hiver, l’Ukraine a besoin de réapprovisionnement urgent de missiles antiaériens tirés à l’épaule et de canons antiaériens à guidage radar supplémentaires comme le Gepard allemand qui peut détruire de manière fiable les munitions errantes Shahed-136 à un coût durable par interception.

Conclusion

Bien que la perception générale selon laquelle les forces aérospatiales russes ont été jusqu’à présent inefficaces pendant l’invasion est largement correcte, cela ne devrait pas masquer la menace réelle qu’elles représentent toujours si les défenses aériennes de l’Ukraine ne sont pas renforcées de toute urgence. Au cours des trois premiers jours de la guerre, les avions à réaction russes ont effectué des centaines de sorties de frappe et de balayages de chasseurs, et les pilotes de chasse de l’armée de l’air ukrainienne ont subi de graves pertes en essayant de les retenir. La raison pour laquelle la puissance aérienne de la Russie a été si inefficace depuis lors est que les forces aérospatiales russes n’ont pas la capacité de planifier, de piloter et de maintenir le type de plans de frappe importants et complexes nécessaires pour mener une suppression et une destruction efficaces des défenses aériennes ennemies contre la surface mobile ukrainienne. – des systèmes de missiles air-air. Cependant, ils possèdent toujours de redoutables chasseurs et des avions de frappe dotés d’une puissance de feu importante qui pourraient être dévastatrices s’ils étaient autorisés à retrouver la capacité d’opérer durablement à moyen niveau sur le territoire ukrainien.

Si les missiles sol-air ukrainiens sont autorisés à s’éloigner au fil du temps par drones et artillerie sans renfort ni remplacement, et leurs munitions épuisées, l’armée de l’air ukrainienne ne pourra pas retenir la puissance aérienne russe sur les lignes de front. Il existe un nombre limité de systèmes de missiles sol-air occidentaux disponibles, et il est politiquement difficile de se procurer des missiles, des lanceurs et des radars de remplacement pour les systèmes fabriqués par les Soviétiques ailleurs dans le monde à fournir à l’Ukraine. moyen terme. En fin de compte, par conséquent, une posture de défense aérienne durable pour l’Ukraine nécessitera probablement au moins certains avions de chasse occidentaux capables d’engager des chasseurs russes dans des conditions plus égales. Ces chasseurs devraient pouvoir opérer à partir des petites bases aériennes dispersées relativement difficiles que les combattants ukrainiens utilisent pour éviter d’être touchés par les frappes de missiles russes.

L’élan militaire sur le terrain a basculé de manière décisive en faveur de l’Ukraine, notamment après le retrait russe de Kherson, et elle a une réelle chance de chasser les forces russes des territoires occupés au printemps et à l’été 2023. Cependant, cela ne nécessitera pas seulement un soutien soutenu pour la guerre terrestre, mais aussi un soutien urgent de la défense aérienne occidentale pour maintenir l’armée de l’air russe aussi inefficace qu’elle l’a été jusqu’à présent, et pour repousser l’assaut en cours contre l’infrastructure critique sur laquelle les civils ukrainiens comptent pour se chauffer, s’éclairer et se nettoyer l’eau cet hiver.

Justin Bronk est chercheur principal pour la puissance aérienne et la technologie dans l’équipe des sciences militaires du groupe de réflexion sur la défense et la sécurité RUSI à Londres. Son identifiant Twitter est @Justin_Br0nk

Image : Wikimédia Commons