L’heure du choix de Joe Biden approche

Lorsqu’il a appris que George Washington quitterait ses fonctions de premier président des États-Unis, le roi George III a déclaré: “S’il fait cela, il sera le plus grand homme du monde.” Pour être juste, Washington était beaucoup plus jeune que Joe Biden aujourd’hui et aurait pu continuer aussi longtemps qu’il le voulait.

Biden a néanmoins une chance de gagner l’affection de l’histoire et le respect de son pays en évitant ce qui serait sûrement un second mandat douloureux. Toutes les carrières politiques se terminent par un échec, a dit quelqu’un. L’exception serait ceux qui se terminent à un moment de leur choix.

Le temps pour une telle déclaration d’abnégation de Biden est si bon qu’il est presque certain qu’il ne se produira pas. Il est difficile d’imaginer une année présidentielle depuis le milieu des années 1980 qui s’est déroulée aussi bien que 2022 pour Biden. Il l’a commencé par une lente marche funèbre. Les initiés avaient annulé ses chances d’adopter une législation significative. Sa politique étrangère était en plein désarroi après le retrait bâclé de l’Afghanistan l’été précédent. Et un anéantissement des élections de mi-mandat pour les démocrates a été considéré comme lu.

Biden termine l’année avec un Occident plus uni que depuis la fin de la guerre froide, les meilleurs résultats à mi-parcours pour un parti sortant en 20 ans, une vague de nouvelles lois lourdes et une angoisse décroissante quant à l’avenir de la république américaine. C’est précisément pourquoi il veut se présenter à nouveau aux élections – et annoncera probablement son intention en janvier. Biden s’est préparé toute sa vie pour ce rôle. Pourquoi arrêterait-il maintenant alors que tout va si bien ?

La réponse est que la route d’ici descend. Il est probable que Biden serait réélu en 2024 si Donald Trump était son adversaire. Un monde de douleur l’attendrait encore de l’autre côté.

L’instinct politique peut être l’une des dernières facultés à s’émouvoir, en particulier pour un professionnel de longue date comme Biden. Mais son taux de gaffe est pire qu’il y a deux ans. Il bouscule ses lignes plus souvent et se souvient mal des choses, comme lorsqu’il a confondu la ville irakienne de Fallujah avec la ville ukrainienne récemment libérée de Kherson.

Qui s’en soucie, disent les défenseurs de Biden ? Trump a refusé de visiter un cimetière de la Seconde Guerre mondiale parce qu’il était plein de “perdants” et voulait creuser un fossé le long de la frontière mexicaine et l’infester d’alligators. Qu’est-ce qu’un peu de vieillissement par rapport à une malignité de classe mondiale ? De plus, Trump aurait 82 ans à la fin d’un deuxième mandat putatif, à peine moins que les 86 ans de Biden.

Le problème avec cette ligne d’argumentation est qu’elle ignore ce que la plupart des électeurs américains ne cessent de dire. Oubliez les autres : une majorité de démocrates veulent que Biden démissionne. Ils peuvent être attentifs à quelque chose que les consultants en conflit professionnel de Washington sont payés pour ignorer – la capacité décroissante d’une personne à faire n’importe quel type de travail au milieu des années quatre-vingt. Aucune information d’identification n’est nécessaire pour percevoir la réalité brute du vieillissement. En effet, si l’indifférence de Washington à l’âge de Biden est un indice, les initiés portent des œillères. Il y a pire que de s’inquiéter de l’endurance d’un président.

Le calcul change si l’adversaire de Biden était d’une génération plus jeune, comme Ron DeSantis de Floride, qui aura 46 ans aux prochaines élections, ou d’anciens gouverneurs comme Nikki Haley (52 ans) ou Chris Christie (62 ans). Biden découvrirait l’âge de son adversaire trop tard pour que d’autres démocrates entrent dans la mêlée.

Une candidature à la Maison Blanche prend des mois à se préparer – un délai encore plus long qu’à l’époque de Washington. Une douzaine de démocrates ambitieux sont en suspension pendant que Biden décide. L’idée que les démocrates ont un banc mince est fausse. Beaucoup ont de bonnes références. Il en va de même pour la formation républicaine probable.

L’arme secrète de Biden est qu’il est si souvent sous-estimé. Il l’a encore montré ce mois-ci. La classe des experts de Washington surcompense désormais en lui attribuant des pouvoirs qui transcendent les considérations actuarielles. Il leur manque aussi le bois pour les arbres.

Une victoire de Biden en 2024 mettrait en place une reprise républicaine de la Maison Blanche en 2028. Un nouveau président démocrate, en revanche, commencerait avec une table rase pour la réélection.

Beaucoup ont vu l’élection de cette année comme la mère de tous les examens de mi-mandat. Un nombre suffisant d’électeurs américains ont réussi ce test en montrant qu’ils pouvaient faire la différence entre les candidats républicains qui croyaient en la démocratie et ceux qui n’y croyaient pas. En ce sens, Biden a tenu sa promesse. Il a dit qu’il serait le pont de l’Amérique vers la normalité après Trump et c’est ce qu’il a fait.

L’une des répliques préférées de Biden est : “Ne me comparez pas au tout-puissant, comparez-moi à l’alternative.” Est-ce que suspendre cette comparaison à Washington persuaderait Biden de repenser?

edward.luce@ft.com