Lettre de l’éditeur : Mark Potter était bien plus qu’un “presque homme”

C’ÉTAIT presque l’un des couronnements les plus improbables de l’histoire du championnat britannique des poids lourds lorsque Mark Potter est passé si près de vaincre Danny Williams lors d’une rencontre inoubliable en octobre 2000.

Cette nuit-là à l’intérieur du centre de conférence de Wembley, avec le bras droit de Williams suspendu à son épaule disloquée, Potter a poussé son avantage avant que Danny – dans une performance dont il est le plus fier – ne sauve en quelque sorte la victoire avec sa gauche. Ce fut un revirement vraiment héroïque de Williams et le rôle dans lequel l’énorme outsider Potter y a joué garantira qu’il ne sera jamais oublié.

“Je dois juste faire ce que je dois faire pour rester en vie”, a déclaré Potter en mai, sept mois après avoir appris qu’un cancer de l’estomac le tuerait. « Maintenant, on m’a dit qu’il ne me restait plus que trois mois à vivre. Je vais battre ça et prouver que les médecins et le NHS ont tort.

Potter est décédé, à seulement 47 ans, ce week-end. Il s’est battu jusqu’au bout, souriant à sa famille et à ses amis, désireux que ceux qui étaient toujours à ses côtés ne partagent pas son agonie. Potter a subi une chimiothérapie dans le but de prolonger sa vie parallèlement à une thérapie alternative qui, espérait-il, ferait un miracle.

Potter a fait ses débuts en juillet 1997, devançant JA Bugner en six rounds sur la sous-carte de la victoire de Naseem Hamed sur Juan Gerardo Cabrera. Également sur ce projet de loi promu par Frank Warren se trouvait Dean Francis, le combattant ultra-talentueux qui a perdu la vie à cause du cancer il y a quatre ans. Comme Potter, Francis a vaillamment abandonné pour survivre contre l’adversaire le plus redoutable et le plus impitoyable de tous.

Matt Legg, qui a fait campagne chez les poids lourds de 2001 à 2014, a de bons souvenirs de son temps avec Potter. “Nous avions l’habitude de nous entraîner et, étant le gentleman qu’il est, il m’a ménagé parce que j’étais un tout nouveau pro”, se souvient-il. « Il a dit que nous allions donner un pourboire, ce dont j’étais reconnaissant. Ce fut un honneur de partager la bague avec lui.

Danny Williams et Mark Potter lors de leur combat pour le titre des poids lourds britanniques et du Commonwealth à Wembley le 22 octobre 2000 (John Gichigi/ALLSPORT)

Potter – connu sous le nom de « The White Shark » – a compilé un record officiel de 21-5 (14). Il a battu Danny Watts pour remporter le titre des poids lourds de la région sud en mars 2003, une victoire qui a effectivement assuré son tir à Williams, cinq mois plus tard. Bien qu’il ait ” pris sa retraite ” après une défaite contre Michael Sprott en 2003, Potter a participé au MMA et était un ardent défenseur du circuit de boxe sans licence, où il a battu Butterbean jusqu’à une défaite par arrêt.

Moins célèbre était le concours de Potter contre Danny Bardell en 2018. Bardell, qui souffrait du syndrome de Down, a toujours voulu être boxeur et lorsque Potter s’est laissé compter au deuxième tour, il a réalisé les rêves d’un jeune homme.

Cette gentillesse est un thème de la vie de Potter. Wayne Alexander, l’ancien champion d’Europe des 154 livres, a déclaré : « Il a toujours été amical, il avait toujours le sourire aux lèvres. Je n’oublierai jamais à quel point il était proche de remporter le titre britannique des poids lourds. Il était toujours gentil et m’a rendu service, un service que je n’oublierai jamais.

Ces sentiments ont été repris par un autre ancien combattant, un ami de longue date, David Walker. “C’était un dur combattant mais un vrai gentleman”, a déclaré Walker. “Il avait un cœur aimant et attentionné et je l’admirerai toujours, à bien des égards.”

Potter, qui était entraîneur personnel jusqu’à il y a un an, était en excellente forme lorsque le diagnostic de cancer est arrivé il y a un an. Il a d’abord supposé qu’il s’agissait d’une blessure à l’entraînement avant que l’engourdissement ne se propage à ses mollets et ne l’oblige à se faire examiner par son médecin généraliste. S’attendant à ce qu’on lui dise qu’il en avait trop fait au gymnase, il a été choqué lorsque les médecins lui ont dit qu’il avait un cancer de l’estomac de stade quatre.

Aux côtés de sa femme bien-aimée, Hannah, et de ses deux enfants, Sam et Rosie, le combattant a refusé de l’accepter comme une condamnation à mort. En fin de compte, comme trop de gens le réalisent, la meilleure façon de combattre la maladie est d’effectuer un diagnostic précoce.

Frank Warren, qui rendra hommage à Potter lors de l’émission de ce week-end à l’O2, a déclaré à propos du combattant qu’il a souvent promu: “Mark était un grand combattant et un personnage encore plus grand qui a été impliqué dans de nombreux combats divertissants au fil des ans et a été extrêmement visage populaire autour de la scène de combat, en particulier dans la région de Londres.

“Mark a été un combattant jusqu’au bout et n’a jamais cessé de frapper – puisse-t-il reposer en paix.”

Audley Harrison, qui a combattu Potter alors qu’ils montaient tous les deux dans le code amateur, a écrit: «Il m’a donné une sacrée bataille dans les ABA de Londres… Avec le recul, beaucoup de boxeurs sont décédés ces dernières années. Vous fait certainement apprécier votre temps ici.”

Potter était bien plus que l’homme qui a failli battre Danny Williams. La façon dont il s’est conduit pendant la bataille contre une mauvaise maladie et la gentillesse qu’il a manifestée tout au long de sa vie en témoignent.