Les îles du Pacifique se battent pour leur existence avant que la montée du niveau de la mer ne les engloutisse

Bien qu’elles contribuent à moins de 0,03 % des émissions mondiales totales de carbone, les îles du Pacifique sont en première ligne de la crise climatique. Des pays entiers pourraient être submergés sous l’eau dans les deux à trois prochaines décennies. Comment ces États insulaires luttent-ils pour leur survie ?

Un pays est plus que sa terre. Un pays, c’est son peuple, sa nature, sa culture, ses traditions, son histoire et sa capacité à s’autogouverner en tant que nation. Mais sans territoire souverain sur lequel se tenir, un pays peut-il continuer à exister ?

C’est la question impensable à laquelle certains pays insulaires du Pacifique sont confrontés. En raison des catastrophes provoquées par le changement climatique, des pays entiers du Pacifique deviendront bientôt inhabitables. Plusieurs sont destinés à être complètement submergés d’ici la fin du siècle. Même si le monde parvient à maintenir le réchauffement climatique en dessous de 1,5 degrés Celsius, des nations atoll comme Tuvalu ou Kiribati font face à certaines inondations.

Les îles du Pacifique sont en première ligne de la crise climatique, bien qu’elles aient contribué à moins de 0,03 % des émissions mondiales totales de carbone. Et pour contourner les conditions calamiteuses provoquées par le changement climatique, ils prennent des mesures désespérées pour sauvegarder leur existence.

Un pays sans territoire

Le 15 novembre, quelques jours après le coup d’envoi de la COP27, le ministre des Affaires étrangères de Tuvalu, Simon Kofe, s’est adressé au monde avec un message urgent. Debout derrière un pupitre en bois, il a annoncé que le petit pays insulaire du Pacifique deviendrait la première nation numérique au monde.

“Depuis la COP26, le monde n’a pas agi”, a-t-il déclaré, tandis que les drapeaux de l’ONU et de Tuvalu se balançaient dans la légère brise océanique derrière lui. « Nous avons dû prendre nos propres mesures de précaution… Notre terre, notre océan, notre culture sont les atouts les plus précieux de notre peuple. Et pour les protéger de tout danger, quoi qu’il arrive dans le monde physique, nous les déplacerons vers le cloud.

Situé à mi-chemin entre Hawaï et l’Australie, le groupe de neuf îles qui forment le pays abrite une population d’environ 12 000 habitants. En tant qu’atoll de faible altitude, il est particulièrement vulnérable aux impacts de l’élévation du niveau de la mer, comme l’érosion des côtes, la contamination des sources d’eau douce et la destruction des cultures vivrières de subsistance. Le pays est voué à devenir inhabitable dans les 20 à 30 prochaines années. Afin de préserver ce qui reste, ce sera le premier pays à se répliquer dans le métaverse.

Cette décision fait partie du projet Future Now de Tuvalu, un plan préparatoire au pire scénario auquel le pays pourrait être confronté en raison du changement climatique. Créer un jumeau numérique de ses terres est une forme de préservation, un moyen de répliquer numériquement son territoire et d’entretenir sa culture. L’espace virtuel permettrait aux Tuvaluans d’interagir avec leur terre et sa beauté naturelle, mais aussi d’interagir les uns avec les autres en utilisant leur propre langue et coutumes.

Tuvalu prévoit également de mettre en ligne ses systèmes administratifs et de gouvernance. Mais peut-il exercer sa souveraineté sur des terres virtuelles ? Pour Nick Kelly et Marcus Foth, professeurs à la Queensland University of Technology, la réponse est oui et non.

Dans un article publié sur The Conversation, Kelly et Foth affirment que « combiner ces capacités technologiques avec des caractéristiques de gouvernance pour un « jumeau numérique » de Tuvalu est faisable ». Des exemples comme le système de résidence électronique de l’Estonie, une forme numérique de résidence où les non-Estoniens peuvent accéder à des services tels que l’enregistrement des sociétés, sont des raisons d’espérer. Il en va de même pour les ambassades virtuelles, comme celle que la Suède a établie sur la plateforme numérique Second Life.

Mais faire en sorte que toute la population d’un pays, même aussi petit que Tuvalu, interagisse en ligne en temps réel est un défi technique. “Il y a des problèmes de bande passante, de puissance de calcul et le fait que de nombreux utilisateurs ont une aversion pour les casques”, affirment Kelly et Foth. De plus, les réponses technologiques au changement climatique “exacerbent souvent le problème en raison de leur forte consommation d’énergie et de ressources”.

La réplique numérique de Tuvalu ressemblera très probablement à un musée en ligne et à une communauté numérique, mais ne sera probablement pas un « ersatz d’État-nation », selon les professeurs.

La relocalisation, un dernier recours

Pour Lavetanalagi Seru, coordinateur des politiques du Réseau d’action pour le climat des îles du Pacifique (PICAN), Tuvalu explore ses options. Le Fidjien de 30 ans dit qu’il reste encore de nombreux défis à relever. Par exemple, la question de la zone économique exclusive de Tuvalu, la zone où il a juridiction sur les ressources. « Que va-t-il arriver à ça ? il demande : « La convention de l’ONU est très claire sur la façon dont elle est mesurée. Il doit être défini à partir d’un morceau de terre ferme.

Les perspectives d’avenir de Tuvalu sont “déchirantes” pour Seru, qui voit le destin du petit État insulaire se refléter dans son pays d’origine, les Fidji. Bien que les atolls comme Tuvalu soient encore plus vulnérables aux catastrophes climatiques que d’autres pays du Pacifique comme Fidji, qui ont une altitude plus élevée sur laquelle compter, ils sont confrontés à des défis similaires. “Rien ne peut saisir la douleur, le traumatisme et l’itinérance [Pacific Islanders will endure]ce sentiment d’être déconnecté de ses racines », explique Seru.

Avec 65% de la population de Fidji vivant à moins de 5 kilomètres du littoral, la menace de l’élévation du niveau de la mer est imminente.

Au cours des quatre dernières années, une branche spéciale du gouvernement fidjien a tenté de déterminer comment déplacer le pays. Il a élaboré un plan de 130 pages intitulé « Procédures opérationnelles standard pour les réinstallations planifiées », qui sera bientôt soumis au cabinet du pays pour approbation. Le plan indique comment relocaliser les communautés dont les maisons seront bientôt submergées. Jusqu’à présent, six villages ont déjà été déplacés et 42 autres doivent être déplacés dans les cinq à dix prochaines années.

« La relocalisation des communautés est notre dernier recours », dit Seru, « ce n’est pas quelque chose que nous devrions faire en premier lieu. Nous ne devrions pas couper nos communautés de leur terre ancestrale. Et le faire avec dignité n’est pas une mince affaire. Outre les maisons, les églises, les écoles, les routes, les centres de santé et les infrastructures essentielles, déplacer une communauté, c’est aussi transporter des lieux de sépulture, par exemple.

Prendre en compte chaque coutume et chaque besoin d’une communauté est également vital. Déplacer une communauté de pêcheurs vers l’intérieur des terres et leur demander de cultiver sur terre peut poser des défis, tout comme la relocalisation des aînés au sommet de collines où l’accès est compliqué.

Seru a grandi dans une petite ville appelée Nausori et a passé trois ans de son enfance parmi des parents dans une communauté côtière intime. Bien qu’il ait été témoin des conséquences du changement climatique en grandissant, il n’a pas fait le lien à l’époque. “Nous pensions juste que c’était un phénomène naturel”, raconte-t-il. Ce n’est que lorsqu’il est allé à l’université qu’il a commencé à recoller les morceaux.

Puis, en 2016, le cyclone Winston a balayé le pays et anéanti un tiers du PIB des Fidji en dommages.

« Le toit de notre maison familiale a été roulé comme un morceau de papier à cause des vents », explique Seru. « Nos racines ont été endommagées, ma famille a donc dû compter sur la nourriture des supermarchés. Vous avez besoin d’argent pour ces choses. Le cyclone a tellement détruit que jusqu’à aujourd’hui, certaines familles n’ont toujours pas pu reconstruire leurs maisons. « Ils essaient juste de mettre de la nourriture sur la table, ils ne pensent pas au travail qu’ils peuvent faire pour gagner une vie meilleure », dit Seru.

“La cause profonde de nos problèmes”

La voix de Seru s’intensifie lorsqu’on lui demande ce que la communauté internationale peut faire de mieux. Sa maison, comme beaucoup d’îles du Pacifique, est en première ligne de la crise climatique bien qu’elle ne contribue qu’à une infime fraction aux émissions mondiales de gaz à effet de serre.

“Les pays développés, les pays qui utilisent du charbon et produisent des combustibles fossiles, doivent mettre fin à toute nouvelle expansion des industries des combustibles fossiles”, dit-il, “C’est la cause profonde de nos problèmes.” Mais bien que la communauté scientifique, les ONG et les militants du climat comme Seru aient imploré les nations de se départir des combustibles fossiles, des multinationales comme TotalEnergies et Shell envisagent d’ouvrir de nouveaux sites de production de gaz et de pétrole.

Il y a aussi un besoin criant de financement. Seru explique que, bien que les pays vulnérables du Pacifique aient des plans d’atténuation et d’adaptation aux événements induits par le climat, ils n’ont pas l’argent pour exécuter ces plans. « Si vous regardez la série de catastrophes auxquelles nous sommes confrontés chaque année… Une se produit, les gens se remettent encore, puis une autre frappe. Où allons-nous trouver l’argent (pour reconstruire) ? »

Pour le jeune Fidjien, il est de la responsabilité des pays “qui ont bénéficié sur le dos de nos ressources” de fournir des fonds.

Le sommet de la COP27 s’est conclu par un fonds historique pour les « pertes et dommages » liés au climat, destiné aux pays en développement particulièrement vulnérables aux effets du changement climatique. L’argent couvrira le coût des dommages que ces pays ne peuvent pas éviter ou auxquels ils ne peuvent s’adapter. Près de 200 pays, y compris de l’UE et des États-Unis, ont accepté de contribuer.

D’ici 2050, jusqu’à 216 millions de personnes pourraient être déplacées en raison du changement climatique. Ni la migration ni la relocalisation n’ont été abordées dans les projets d’accord de la conférence COP27.