Les garde-côtes chinois saisissent « avec force » des débris spatiaux de la marine philippine en mer de Chine méridionale

Au milieu des tensions dans l’Indo-Pacifique, la Chine a de nouveau été accusée de provocation en mer de Chine méridionale alors que ses garde-côtes ont bloqué et saisi “avec force” des débris spatiaux remorqués par un navire de la marine philippine.

Lors de l’incident survenu dimanche, des marins philippins auraient repéré des objets flottants “métalliques” non identifiés à travers une caméra à longue portée, dérivant dans de fortes vagues près de l’île de Thitu contrôlée par les Philippines, également connue sous le nom de Pag-asa.

Alors que la marine philippine remorquait les débris, un navire des garde-côtes chinois, portant le numéro d’étrave 5203, s’est approché de l’endroit et “a bloqué leur route pré-tracée à deux reprises”, a déclaré le vice-amiral Alberto Carlos de la marine philippine.

Le bateau chinois a ensuite “récupéré de force” l’objet en coupant le câble de remorquage attaché au canot pneumatique des Philippines. Aucun coup de feu n’a été tiré lors de l’incident et aucun blessé n’a été signalé.

Pendant ce temps, le major Cherryl Tindog, porte-parole du commandement occidental de l’armée philippine, aurait déclaré que l’objet métallique flottant ressemblait à d’autres débris de roquettes chinoises découverts récemment dans les eaux philippines.

“Nous pratiquons une tolérance maximale dans une telle situation”, a déclaré Tindog. “Comme il s’agissait d’un objet non identifié et non d’une question de vie ou de mort, notre équipe a simplement décidé de revenir.”

Les rapports indiquent que les débris feraient probablement partie de la fusée chinoise Longue Marche 5B, qui a décollé plus tôt en novembre depuis le centre de lancement spatial de Wenchang sur l’île de Hainan, situé à un peu plus de 621 miles de l’endroit où les derniers débris ont été trouvés.

Pékin, tout en confirmant qu’il faisait partie de ses débris de roquettes, a nié qu’il y ait eu une saisie forcée et a déclaré que les débris avaient été remis par les forces philippines après une “négociation amicale”.

Selon Reuters, le porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, Mao Ning, a déclaré lundi à la presse que l’objet était des débris du carénage de la charge utile d’une fusée chinoise – un boîtier qui protège le nez d’un vaisseau spatial.

“Les gens du côté philippin ont d’abord récupéré et remorqué l’objet flottant. Après que les deux parties ont eu une négociation amicale sur les lieux, les Philippines nous ont remis l’objet flottant”, a déclaré Mao.

“Ce n’était pas une situation dans laquelle nous avons attaqué et saisi l’objet”, a-t-elle ajouté.

L’île de Thitu, contrôlée par les Philippines, près de l’endroit où la confrontation présumée s’est produite, fait partie des îles Spratly très contestées sur lesquelles les tensions entre Manille et Pékin se sont intensifiées ces dernières années.

Le gouvernement philippin avait déposé en avril 2019 une protestation diplomatique auprès de Pékin après que des centaines de navires et bateaux chinois aient été repérés autour de l’île. Alors que la Chine a affirmé qu’il s’agissait de bateaux de pêche simplement à l’abri du mauvais temps, les Philippines ont déclaré que les navires étaient pilotés par des milices.

Quelques heures après la rencontre entre la marine philippine et les garde-côtes chinois, une série d’explosions a été entendue par les habitants de l’île qui, selon un rapport de l’Inquirer, provenaient de tirs d’artillerie dans l’île artificielle chinoise de Zamora ( Subi) Reef situé à environ 16 miles.

De manière significative, l’incident s’est produit quelques heures seulement avant l’arrivée du vice-président américain Kamala Harris aux Philippines pour des entretiens avec le président Ferdinand Marcos Jr, alors que les deux pays discutaient des moyens de renforcer leur alliance de sécurité. S’exprimant avant leur réunion de lundi, Harris a déclaré que les États-Unis avaient un “engagement indéfectible” à défendre les règles et normes internationales en mer de Chine méridionale.

“Une attaque armée contre les Philippines, les forces armées, des navires publics ou des avions dans la mer de Chine méridionale invoquerait les engagements de défense mutuelle des États-Unis et c’est un engagement inébranlable que nous avons envers les Philippines”, a déclaré Harris.

La Chine a fait l’objet de critiques internationales pour sa gestion des déchets spatiaux qui permettent aux débris de fusées de retomber dangereusement sur Terre. La NASA a par le passé appelé la Chine à concevoir des fusées pour qu’elles se désintègrent en plus petits morceaux lors de leur rentrée, comme c’est la norme internationale.