Le tsar de l’énergie verte de Biden peut-il réussir?

Harold Ickes était un homme de confiance, un confident et un exécuteur aux poings américains pour Franklin D. Roosevelt. Pour ses adversaires politiques, dont la doyenne républicaine Clare Boothe Luce, il possédait “l’esprit d’un commissaire et l’âme d’une hache à viande”. En tant que chef de l’administration des travaux publics dans les années 1930, Ickes a rapidement transformé des milliards de dollars de crédits du New Deal en barrages, ponts, écoles et structures indispensables. En tant qu’ardent défenseur de l’environnement, plus tard secrétaire de l’intérieur, il a fait peu de cas de l’industrie pétrolière. Mais en mai 1941, alors que la guerre menaçait, Roosevelt nomma l’homme qu’il appelait « l’Horrible Harry » le premier « tsar du pétrole » du pays. Le fléau de longue date des dirigeants américains du secteur pétrolier superviserait l’ouverture de 13 400 nouveaux puits au cours de sa première année, une augmentation de la production à 40 millions de gallons par jour et une augmentation de 30 % de la production des raffineries. Il a été écrit plus tard que les alliés occidentaux “ont flotté vers la victoire sur une mer de pétrole”.

Cette tournure remarquable des affaires a une résonance alors que l’Amérique relève un autre défi historique mondial – cette fois contre l’autoritarisme et l’aventurisme militaire en Europe et potentiellement en Asie également. En ce qui concerne la concurrence avec la Russie et la Chine, ce sont l’énergie et d’autres chaînes d’approvisionnement essentielles qui représentent l’espace de bataille crucial. La capacité collective des démocraties technologiquement avancées à résister à la coercition – qu’elle émane de Moscou, Riyad, Téhéran, Caracas ou Pékin – dépend de l’accès aux minéraux critiques et à d’autres matériaux industriels. Des lois importantes, en particulier la loi sur la réduction de l’inflation et la loi sur l’investissement et l’emploi dans les infrastructures, ont fourni de nouveaux financements et incitations massifs (près de 400 milliards de dollars) pour développer le marché, construire l’infrastructure et développer des fournisseurs fiables pour les véhicules électriques ( véhicules électriques) et d’autres technologies d’énergie propre et de transport. Pour s’assurer que tout se passe, efficacement et rapidement, le président Joe Biden s’est tourné vers son propre initié intelligent et pugnace de DC (et antagoniste de l’industrie pétrolière) – John Podesta.

Comme Ickes, Podesta devra traverser la bureaucratie au bulldozer et aller au-delà des alliés politiques traditionnels et des zones de confort idéologiques. Tout aussi important, et comme le New Dealer curmudgeonly, Podesta devra travailler de manière constructive avec l’industrie – y compris les sociétés minières, la fabrication lourde et les sociétés énergétiques associées aux combustibles fossiles – qui sont des adversaires politiques traditionnels. En fin de compte, une transition énergétique efficace nécessitera la construction d’une chaîne d’approvisionnement sûre et fiable entre les États-Unis et ses proches alliés et partenaires commerciaux qui ne dépende pas de la Chine ou de la Russie. Par exemple, un véhicule électrique moyen nécessite cinq fois plus de minéraux critiques (en poids) qu’une voiture conventionnelle. Les États-Unis extraient actuellement des quantités négligeables de lithium, de cobalt, de nickel et d’autres minéraux essentiels aux batteries des véhicules électriques, bien que certains alliés et partenaires puissent en produire davantage. Le tableau du traitement des minerais les plus critiques, dont 50 à 90 % sont contrôlés par des entreprises chinoises, est encore plus sombre.

Alors qu’Ickes faisait rouler l’administration des travaux publics dans les années 1930, puis regroupait les compagnies pétrolières dans les années 1940, Podesta doit s’appuyer à la fois sur l’industrie et sur le gouvernement pour parvenir à une expansion significative (mais responsable) de l’exploitation minière et du traitement des minéraux et des matériaux critiques. Il doit surmonter les obstacles pour produire une électricité plus fiable, plus propre et moins chère, y compris une expansion de l’infrastructure de transmission à travers le pays – une priorité qui a sombré face à l’opposition locale de NIMBY dans le passé. De plus, l’IRS devra fournir de la clarté et un certain degré de flexibilité pour garantir une éligibilité maximale à l’achat de crédits d’impôt tout en encourageant la transition loin de l’approvisionnement étranger problématique.

Sinon, la transition énergétique attendue depuis longtemps ne gagnera jamais suffisamment de terrain et ne s’enracinera pas au-delà de l’administration actuelle. Un tel échec laissera les États-Unis dépendants des carburants les plus polluants et à la merci des pays qui les produisent.

En fin de compte, la transition énergétique réussira ou échouera en fonction de sa capacité à alimenter la croissance économique future et à améliorer le niveau de vie de tous les Américains. Pour ce faire, il faut un « tsar de l’énergie » prêt à travailler des deux côtés de l’allée du Congrès, à gagner la confiance des membres responsables de la communauté des affaires et à maintenir le soutien des dirigeants écologistes équitables.

Pour répondre à ce moment historique, Joe Biden n’a pas besoin de devenir un autre FDR. Mais John Podesta devra canaliser son Harold Ickes intérieur. Et ainsi de suite.