Des centaines de femmes new-yorkaises sont sur le point de poursuivre en justice des violeurs (et facilitateurs) présumés en vertu d’une nouvelle loi révolutionnaire – Mother Jones

NEW YORK, NY – 10 JANVIER: Des femmes protestent contre le viol en chantant une chanson devant le tribunal tandis qu’Harvey Weinstein assiste à une séance préliminaire le 10 janvier 2020 à New York. Weinstein, un producteur de films dont l’inconduite sexuelle présumée a contribué à déclencher le mouvement #MeToo, a plaidé non coupable de cinq chefs de viol et d’agression sexuelle contre deux femmes anonymes et risque une peine de prison à perpétuité. (Photo de Kena Betancur/Getty Images)Kena Betancur/Getty

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Pendant des années, l’ancien président Donald Trump a réussi à repousser une plainte déposée contre lui par E. Jean Carroll, un écrivain et chroniqueur de conseils qui dit l’avoir violée dans la loge d’un grand magasin au milieu des années 1990. Lorsque Carroll a décidé de se manifester – décrivant l’agression présumée dans un extrait de livre en 2019 – Trump était président depuis deux ans, et le délai de prescription pour engager des poursuites pénales ou une poursuite contre lui était depuis longtemps expiré. Carroll a poursuivi Trump pour diffamation à la place, arguant qu’il l’avait diffamée dans des déclarations aux journalistes dans lesquelles il niait la connaître, l’accusait d’avoir inventé son histoire pour vendre des livres et insultait son apparence – et avait passé des années ligoté devant un tribunal, repousser les interférences du ministère de la Justice et les offres interminables de retard.

Maintenant, Carroll et des milliers d’autres survivants d’agressions sexuelles dans l’État de New York ont ​​une nouvelle chance de demander des comptes en justice contre les personnes qui leur ont fait du mal il y a des années ou des décennies. En vertu de l’Adult Survivors Act, les New-Yorkais qui ont été agressés sexuellement à l’âge adulte mais qui n’ont plus le temps de demander des comptes au tribunal disposent d’une “fenêtre rétrospective” d’un an pour poursuivre leurs agresseurs, ainsi que les institutions qui ont fait preuve de négligence dans la réponse à l’agression. Alors que de nombreux États ont expérimenté des fenêtres rétrospectives pour permettre aux enfants victimes d’abus sexuels d’intenter des poursuites civiles, la loi de New York marque seulement la deuxième fois qu’un tel délai de grâce est étendu aux personnes qui étaient adultes au moment de l’agression. (Le New Jersey a été le premier.) D’une certaine manière, la nouvelle loi est une reconnaissance des nombreux obstacles – traumatismes permanents, honte et peur des représailles, sans parler de l’inefficacité des services de police – qui ont empêché les survivants d’obtenir justice devant les tribunaux. “La lutte contre les agressions sexuelles nous oblige à reconnaître l’impact des traumatismes au sein de notre système judiciaire”, a déclaré la gouverneure Kathy Hochul lors de la signature du projet de loi.

Jusqu’en 2019, les victimes de viols au deuxième et au troisième degré dans l’État de New York n’avaient que cinq ans pour qu’un procureur dépose des accusations criminelles contre leur agresseur, et généralement encore moins de temps pour intenter une action en justice civile. Le délai de prescription a été prolongé cette année-là, mais il ne s’est pas appliqué rétroactivement, ce qui signifie que de nombreux survivants n’ont jamais eu la chance d’obtenir un verdict ou un règlement judiciaire. “L’Adult Survivors Act est la dernière étape dans la prise en compte par la législature de l’État des limitations légales obsolètes et inefficaces pour les survivants de violences sexuelles”, Michael Polenberg, vice-président des affaires gouvernementales de l’organisation de soutien aux victimes de New York Safe Horizon, dans un récent webinaire . Les survivants auront un an pour déposer leur plainte.

En 2019, New York a ouvert une fenêtre rétrospective similaire pour les survivants d’abus sexuels dans l’enfance. Au moment de la fermeture de la fenêtre en 2021, près de 11 000 poursuites avaient été déposées en vertu de la loi sur les enfants victimes, dont 3 336 affaires impliquant l’Église catholique. Et bien que beaucoup soient toujours en cours, certains ont conclu des accords: le prince Andrew, un associé de Jeffrey Epstein, a réglé une plainte en vertu de la loi sur les enfants victimes par Virginia Giuffre en février, des semaines avant qu’il ne soit obligé de siéger pour une déposition au sujet de son allégation d’abus. Alors que la plupart des poursuites ont été intentées contre des institutions aux poches relativement importantes qui auraient dissimulé ou permis des abus, certains survivants ont intenté des poursuites contre des particuliers : un ancien pasteur luthérien, un enseignant du primaire et d’autres. Un plaignant, qui a remporté un verdict d’un jury de 25 millions de dollars contre un chef scout de 80 ans, a déclaré à un Nouvelles de Buffalo journaliste en mars que le verdict n’était pas significatif pour l’argent parce que le jury l’avait cru et avait validé les expériences. “Je n’en retirerai probablement pas un sou, mais mettre un montant en dollars là-dessus fait savoir aux gens à quel point c’était horrible”, a-t-il déclaré.

Alors que la période de rétrospection de la loi sur les enfants victimes touchait à sa fin en 2021, les défenseurs des survivants ont entrepris un effort massif pour adopter un projet de loi similaire pour les victimes adultes. Un obstacle: l’intransigeance de l’Assemblée de l’État, alors que l’ancien gouverneur Andrew Cuomo s’accrochait toujours au pouvoir au milieu d’un torrent d’allégations d’agressions sexuelles et de harcèlement. Il a fallu attendre le 24 mai de cette année, des mois après que Cuomo ait cédé le poste de gouverneur, pour que l’acte soit adopté et signé par la gouverneure Kathy Hochul. (On ne sait toujours pas si Cuomo pourrait faire l’objet d’un procès en vertu de la nouvelle loi; Charlotte Bennett, une ancienne assistante qui a été l’une des premières à se manifester contre le gouverneur, n’en avait pas besoin pour son procès contre Cuomo et ses principaux employés, depuis le délai de prescription n’était pas encore expiré.)

Comme pour la loi sur les enfants victimes, des centaines, voire des milliers, d’affaires devraient bientôt inonder le système judiciaire de l’État. Une entreprise, Slater Slater and Schulman, a déjà annoncé qu’elle représentera au moins 750 femmes anciennement incarcérées alléguant des abus sexuels systémiques dans les systèmes pénitentiaires et pénitentiaires de New York. Les gouvernements des États ou des comtés n’ont pas empêché les agents pénitentiaires d’abuser sexuellement des femmes pendant leur détention, bien qu’ils savaient que des abus se produisaient, selon la société, qui travaille avec l’avocat des droits civiques Ben Crump, connu pour représenter les familles des victimes noires de violences policières.

Par exemple, un rapport de 1985 de l’Association correctionnelle de New York a révélé un schéma de “contacts sexuels forcés” par le personnel majoritairement masculin de Bayview, une prison à sécurité moyenne de Manhattan où les agents “menaçaient les prisonniers de mesures disciplinaires ou de retrait d’un programme”. s’ils refusaient de se livrer à une conduite sexuelle. Mais dans les années qui ont suivi, les abus auraient continué : Jacquiline Wiggins, maintenant une infirmière de 58 ans, a dit au New York Times qu’un gardien de Bayview l’a violée à plusieurs reprises pendant son incarcération dans les années 1990. Elle dit qu’elle se souvient encore de la coupe de cheveux, de l’odeur corporelle et des dents du garde, mais qu’elle n’en a parlé à personne depuis, jusqu’à ce qu’elle apprenne la nouvelle loi de New York. “Je l’ai supprimé”, a déclaré Wiggins au Fois. «Je l’ai gardé dans mon ventre. Je ne pensais pas que j’étais digne. Je ne pensais pas que quiconque s’en soucierait. Elle est maintenant l’une des 200 plaignantes de Bayview qui poursuivent en vertu de la loi sur les survivants adultes.

Quant à Carroll, son avocat a informé un juge fédéral en septembre qu’ils intenteraient une action en justice à New York lorsque la fenêtre de rétrospection s’ouvrirait. Une version préliminaire de son procès, déposée auprès du tribunal la semaine dernière, accuse l’ancien président de batterie, affirmant que sa conduite équivalait à un viol au premier degré.

“Nous sommes enfin au point où nous sommes sur le point de prendre d’assaut les tribunaux avec ces affaires vraiment importantes”, a déclaré l’avocate des droits des victimes Carrie Goldberg dans le webinaire Safe Horizon enseignant aux survivants la nouvelle loi. Lundi, le cabinet de Goldberg a annoncé qu’il travaillerait avec l’avocate spécialisée en droit du travail Susan Crumiller pour déposer des dossiers en vertu de la nouvelle loi, une initiative qu’ils appellent le Survivors Law Project. Le litige n’est pas pour tous les survivants, prévient Goldberg : il peut s’agir d’un processus émotionnellement éprouvant et exténuant avec “la personne qui vous a peut-être causé le plus de traumatismes dans votre vie”.

La nouvelle loi, dit Goldberg, n’est pas seulement importante pour elle en tant qu’avocate. Elle envisage également de déposer elle-même une action en justice en vertu de la Loi sur les survivants adultes. « J’évalue exactement ce que font nos clients », dit-elle. « Comment cela va-t-il m’affecter émotionnellement ? Énergiquement? Mon temps? Quels soutiens ai-je mis en place ? » Elle a décidé de passer par le processus d’admission dans son propre cabinet, pour exposer toutes ses options. « Ce n’est pas parce que je connais la loi, dit-elle, que le bilan émotionnel d’un litige à propos de quelque chose de traumatisant est différent de ce que vivent nos clients.