C’est officiel : la seconde intercalaire sera retirée (d’ici une décennie)

Le temps est venu – ou viendra, en 2035 – d’abandonner la seconde intercalaire.

Ainsi ont voté les États membres du traité international régissant la science et les normes de mesure, lors d’une réunion à Versailles, en France, vendredi. Le vote presque unanime sur ce qui était connu sous le nom de Résolution D a été accueilli avec soulagement et jubilation par les métrologues du monde entier, dont certains ont réclamé une solution au problème de la seconde intercalaire pendant des décennies.

“Incroyable”, a écrit Patrizia Tavella, directrice du département du temps du Bureau international des poids et mesures, connu sous son nom français BIPM et basé en dehors de Paris, dans un message WhatsApp peu après le vote. “Plus de 20 ans de discussions et maintenant un excellent accord.” Elle a ajouté qu’elle était “émue aux larmes”.

Les États-Unis étaient un ferme partisan de la résolution. “Cela ressemble à une journée historique”, a déclaré Elizabeth Donley, chef de la division temps et fréquence de l’Institut national des normes et de la technologie, ou NIST, à Boulder, Colorado. “Et j’aimerais être là. Il y a probablement beaucoup de célébrations qui se font avec style.

La seconde intercalaire a causé des problèmes depuis sa création il y a 50 ans. Il a été conçu comme un moyen d’aligner l’échelle de temps atomique internationale, utilisée depuis 1967 et dérivée de la vibration des atomes de césium, avec le temps légèrement plus lent que la Terre conserve pendant sa rotation. En effet, chaque fois que le temps atomique est en avance d’une seconde, il s’arrête une seconde pour permettre à la Terre de rattraper son retard. Dix secondes intercalaires ont été insérées dans l’échelle de temps atomique lorsque le fudge a été dévoilé en 1972. Vingt-sept autres ont été ajoutées depuis.

Ces secondes supplémentaires étaient difficiles à insérer en 1972; aujourd’hui, les problèmes techniques sont épineux. D’une part, il est difficile de prédire exactement quand la prochaine seconde intercalaire sera nécessaire, de sorte que les réseaux informatiques ne peuvent pas se préparer à des insertions ordonnées et régulières. Différents réseaux ont développé leurs propres méthodes non coordonnées pour incorporer la seconde supplémentaire.

De plus, les systèmes informatiques mondiaux modernes sont devenus plus étroitement liés et dépendent davantage d’un timing hyperprécis, parfois au milliardième de seconde. L’ajout d’une seconde supplémentaire augmente le risque que ces systèmes, qui sont responsables des réseaux de télécommunication, de la transmission d’énergie, des transactions financières et d’autres entreprises vitales, se bloquent ou ne parviennent pas à se synchroniser.

En conséquence, les systèmes horaires non officiels ont lentement commencé à remplacer l’heure internationale officielle mondiale, le temps universel coordonné ou UTC. L’élimination de la seconde intercalaire est considérée comme un moyen de préserver le respect de l’UTC en en faisant une échelle de temps continue plutôt qu’épisodiquement interrompue.

“Le problème le plus important est la préservation du concept selon lequel le temps est une quantité internationale”, a déclaré Judah Levine, physicien au NIST. Il a qualifié la décision de Versailles de “pas en avant incroyable”.

La Russie a voté contre la résolution ; La Biélorussie s’est abstenue. La Russie a longtemps cherché à retarder l’abandon de la seconde intercalaire car son système mondial de navigation par satellite GLONASS intègre les secondes supplémentaires, contrairement à d’autres systèmes tels que le GPS, qui est exploité par les États-Unis. Avec les inquiétudes de la Russie à l’esprit, la seconde intercalaire ne devrait pas être abandonnée avant 2035, même si cela pourrait se produire plus tôt.

La résolution D demande que l’UTC ne soit pas interrompu par des secondes intercalaires de 2035 à au moins 2135 et que les métrologues finissent par trouver comment concilier les échelles de temps atomique et astronomique avec moins de maux de tête. L’étalon international de l’heure serait coupé du temps comme l’ont dit les cieux pour les générations à venir.

Mais rejoindre ces deux échelles de temps était impératif, a déclaré le révérend Pavel Gabor, astrophysicien et vice-directeur du Groupe de recherche de l’Observatoire du Vatican à Tucson, en Arizona. Il a déclaré que le chronométrage atomique n’était qu’un exemple de la façon dont le monde devenait incompréhensible pour la personne moyenne et que les scientifiques avaient la responsabilité d’aider les gens à se sentir maîtres de leur vie.

“Je pense que la sensibilité à cette méfiance envers les élites, la méfiance envers les experts, la méfiance envers la science et les institutions, c’est quelque chose qui est un problème très réel dans le monde d’aujourd’hui”, a-t-il déclaré. “Et n’y contribuons pas.”

Des étapes subsistent dans l’élimination de la seconde intercalaire. Bien que le BIPM soit responsable du temps universel, l’Union internationale des télécommunications, ou UIT, est responsable de sa transmission. La Conférence mondiale des radiocommunications de l’UIT à Dubaï, aux Émirats arabes unis, votera également sur la question l’année prochaine. Felicitas Arias, ancienne directrice du département du temps au BIPM et maintenant astronome invitée à l’Observatoire de Paris, a déclaré que les négociations entre les deux organisations l’ont convaincue que l’UIT soutiendra le vote de Versailles.

“Maintenant, nous voyons de plus près le moment d’avoir un temps continu”, a-t-elle déclaré, applaudissant le vote de vendredi. “Et c’est quelque chose dont nous rêvons depuis très, très longtemps.”