Avant que la NBA ne fasse face à l’antisémitisme de Kyrie Irving, le baseball était confronté à un dilemme similaire

Dans la foulée de la suspension de Kyrie Irving pour ses débordements antisémites, rappelons que la star des Brooklyn Nets n’est guère le premier athlète professionnel à être sanctionné par un sport majeur pour comportement raciste. La plupart des gens ne se souviennent pas de Jake Powell, un autre athlète de New York. Il a reçu une suspension plus longue que les huit matchs auxquels Irving a dû s’absenter après avoir tweeté son approbation d’un film largement condamné qui trafique des tropes antisémites.

Dans les années 1930, Powell était un joueur de baseball assez solide, né dans le Maryland et y ayant grandi, ainsi qu’à Washington, DC Les deux endroits étaient séparés et les Noirs étaient traités comme des citoyens de seconde classe (au mieux). Powell a d’abord joué pour la ville natale des Sénateurs de Washington, où il était un bon voltigeur, un voleur de base décent et parfois un très bon frappeur. Lors de la Série mondiale de 1936, Powell a joué pour les Yankees et avait la moyenne au bâton la plus élevée de la série à 0,455. Il a également marqué le plus de points et à égalité pour le plus de coups sûrs, aidant les Bombers du Bronx à battre les Giants de New York pour le championnat en six matchs. La star de la série Powell a encore mieux frappé que les futurs Hall of Famers Lou Gehrig, Joe DiMaggio, Bill Dickey et Tony Lazzari.

Mais personne ne se souvient de Powell pour ses frappes, ses alignements ou même ses vols de base. (Il était le seul Yankee à avoir volé une base dans la série 36.) On se souvient de lui pour une interview radiophonique de 1938 sur le WGN de ​​Chicago avec Bob Elson (un futur Hall of Famer en tant que diffuseur de baseball). Elson a demandé à Powell, le sudiste blanc natif, comment il se maintenait en forme pendant l’hiver. Le cogneur a répondu qu’il était “facile” de rester en forme parce que “je suis un policier”, qui fait de l’exercice quand “je frappe des nègres sur la tête avec mon blackjack” avant de “les jeter en prison”. Immédiatement après avoir dit cela, WGN a interrompu l’interview.

La station, l’un des géants du Midwest, a été bombardée d’appelants indignés. La « grande migration » des Noirs du sud vers le nord industriel, en particulier Chicago, était bien engagée et les nouveaux résidents changeaient la politique de la ville. La ville des vents comptait le seul membre noir du Congrès, Arthur Mitchell, et deux Afro-Américains siégeaient au conseil des échevins de la ville. La Défenseur de Chicago était probablement le journal noir le plus important du pays, avec un tirage de plus d’un quart de million. Les Noirs ont été confrontés à une discrimination extraordinaire à Chicago, mais un tel racisme nu – utilisant le mot N sur la station de radio la plus importante de la ville – même dans les années 1930 était verboten, plus ou moins comme lancer des diatribes et des tweets antisémites en jouant pour Brooklyn en 2022. Powell , comme Irving, n’aurait pas pu choisir un forum plus grand et plus ironique pour diffuser son fanatisme, surtout s’il avait voulu une mauvaise publicité.

Jake Powell, ancien voltigeur des Yankees de New York.

Une chose remarquable à propos de la diatribe raciste de Powell est qu’il s’agissait d’un mensonge éhonté. Powell n’était pas policier à l’époque. Cependant, il avait apparemment postulé pour un tel poste à Dayton, Ohio , où il vivait depuis qu’il jouait au baseball dans les ligues mineures là-bas. Powell n’avait pas besoin d’embellir ses références racistes. Il était déjà bien connu comme un bigot polyvalent qui détestait autant les Juifs que les Noirs. En 1936, Powell avait délibérément écrasé le Detroit Tiger Hank Greenberg, blessant si gravement le joueur de premier but juif qu’il était absent pour la saison après avoir disputé seulement 12 matchs. Alors qu’il jouait pour les Sénateurs (avant d’aller chez les Yankees), Powell a parlé des joueurs italo-américains. Pourtant, il était assez intelligent pour garder son piège fermé sur cet aspect de son fanatisme lorsqu’il a rejoint une équipe avec DiMaggio, Lazzari et Frankie Crosseti.

La Major League Baseball savait qu’elle devait répondre au sectarisme ostentatoire de Powell, même si elle n’autorisait pas les joueurs noirs dans ses rangs. Des journaux noirs et de gauche ont déchiré la ligue et les Yankees, exigeant que Powell fasse face à des sanctions. La NAACP et la National Urban League se sont plaintes auprès des White Sox, que les Yankees jouaient lorsque Powell a donné son interview. Fait intéressant, le chroniqueur conservateur Westbrook Pegler, un proto Rush Limbaugh ou Pat Buchanan, a également affirmé que les ligues majeures “traitaient les nègres comme Adolf Hitler traite les juifs” et blâmaient les politiques ségrégationnistes du baseball pour avoir essentiellement donné le feu vert au sectarisme de Powell. .

Certains journalistes ont rejeté les commentaires de Powell, affirmant que le frappeur vedette avait été mal compris ou mal cité ou que le journaliste l’avait poussé à faire ces commentaires. Toutes ces excuses étaient absurdes, puisque l’interview en direct a été diffusée. Le public n’achetait pas ces fausses nouvelles des défenseurs de Powell.

À l’époque, les ligues majeures étaient complètement séparées. Aucun Noir n’a joué dans aucune équipe. Les propriétaires et le commissaire de baseball Kennesaw Mountain Landis ont étouffé les suggestions qu’il était temps d’intégrer. Mais à ce moment-là, il y avait des ruptures dans la ligne de couleur. Les athlètes noirs des Jeux olympiques de Berlin de 1936, qui, selon Adolf Hitler et les nazis, mettraient en valeur la supériorité aryenne, s’étaient enfuis avec une médaille après l’autre. Ils étaient menés par Jesse Owens avec quatre médailles d’or et Ralph Metcalfe de Chicago (un futur membre du Congrès) remportant une médaille d’or et une d’argent. Joe Louis était le champion du monde des poids lourds. Mais le baseball était toujours séparé.

Néanmoins, malgré l’hostilité de Landis à l’intégration et les journalistes absurdes prêts à rejeter la diatribe raciste, la Major League Baseball et Powell étaient sous la pression populaire (et ressentaient peut-être une pression politique, en particulier à Chicago). Ainsi, Landis a agi, bien que sans beaucoup de vigueur. Il a suspendu Powell pour 10 matchs, sapant l’importance de la suspension en ajoutant qu’il pensait que “la remarque était davantage due à la négligence qu’à l’intention”. Le racisme de Powell coûtait cher. Les records du Baseball Hall of Fame montrent qu’il gagnait 8 000 $ par an à l’époque. Ce serait environ 160 000 $ en dollars d’aujourd’hui. La suspension lui a coûté 6,5 % de son salaire. C’est de l’argent qui lui manquerait sûrement. D’autre part, Kyrie Irving gagne quelque 37 millions de dollars par an. La perte de sa suspension de huit jours serait une fortune pour la plupart des Américains, mais ne sera même pas une erreur d’arrondi pour lui. Selon les normes de Jake Powell, Irving avait à peine une tape sur son petit doigt, encore moins sur son poignet. D’un autre côté, il peut perdre des millions en avenants d’entreprises comme Nike, qui l’ont lâché.

Pendant sa suspension, Powell s’est assis dans les gradins lors d’un match des Tigers de Detroit lorsqu’un fan a crié: “Répétez ce que vous avez dit à la radio.” Powell se tourna pour faire face au chahuteur et vit Louis, le champion du monde des poids lourds, le fusiller du regard. Dans un rare moment de maîtrise de soi, Powell a gardé la bouche fermée.

Alors que Powell était suspendu, les Yankees lui ont ordonné de visiter Harlem pendant quelques jours pour s’excuser auprès des habitants. Il a parcouru les rues de la capitale culturelle de l’Amérique noire, s’arrêtant dans les magasins, les clubs, les boutiques et les bars. Lors de la tournée d’excuses, dans une déclaration écrite, Powell a nié avoir fait la vantardise raciste. Ce mensonge n’a pas trompé le public du WGN qui avait entendu la vantardise, et il n’a influencé personne dans les bars de Harlem où il a acheté des boissons pour la maison en guise d’excuses.

Après sa suspension, Powell a rejoint les Yankees, qui jouaient contre les Sénateurs à DC Dans la ville natale de Powell, les fans noirs ont bombardé le joueur en disgrâce avec des bouteilles de soda lorsqu’il est entré dans le champ extérieur, ce qui a entraîné un retard de 10 minutes pour que l’équipe du terrain puisse nettoyer. le verre.

Ce fut le début de la fin pour le fanatique né dans le Maryland. Il n’a disputé qu’un seul match, sans présence au bâton, lors de la Série mondiale de 1938 contre les Cubs de Chicago. Il n’a frappé que .256 en 1938; l’année suivante, il n’a disputé que 31 matchs avec une moyenne de 0,244. Après 12 matchs en 1940, les Yankees l’ont envoyé dans les ligues mineures. Il jouera pour les Sénateurs de Washington en 1944 et 1945 et pour les Phillies en 1945, où son manager était le raciste notoire Ben Chapman, célèbre pour avoir crié le mot N à Jackie Robinson lorsque le Brooklyn Dodger a brisé la ligne de couleur en 1947. Dans 1948, Powell est arrêté pour avoir passé des chèques sans provision. Au commissariat, le quadragénaire a sorti un pistolet de sa poche et s’est suicidé devant ceux qui venaient de l’interpeller.

L’histoire de Powell nous rappelle, aux Brooklyn Nets, et à Kyrie Irving, que le sectarisme a un coût s’il entraîne de véritables sanctions sociales ou économiques. À bien des égards, le comportement d’Irving est bien pire que celui de Powell, un décrocheur du secondaire qui n’a pas eu l’avantage de fréquenter des lycées privés d’élite et d’étudier à Duke, l’une des grandes universités du monde. Powell vivait dans un monde ségrégué, au sein d’une profession ségréguée, et avait le soutien silencieux (ou pas si silencieux) de ceux qui dirigeaient le baseball. Le baseball professionnel aurait dû freiner Powell avant 1938. Mais ce ne fut pas le cas, alors il sentit sans doute que personne ne se souciait de son racisme et qu’il pouvait l’embellir. Powell avait une longue histoire de dénonciation, de dopage des adversaires et d’être un raciste grossier. Irving pourrait lire sur Powell et peut-être en apprendre davantage sur l’histoire du racisme et de la discrimination. Mais il en va de même pour la NBA, la NFL et d’autres ligues sportives professionnelles.